Muéstrame la ciencia – ¿Por qué lavarse las manos?

Mantener las manos limpias es una de las medidas más importantes que podemos tomar para evitar enfermar y transmitir gérmenes a los demás. Muchas enfermedades y afecciones se propagan por no lavarse las manos con jabón y agua corriente limpia.

Cómo llegan los gérmenes a las manos y hacen que la gente enferme

Las heces (caca) de las personas o los animales son una fuente importante de gérmenes como la salmonela, la E. coli O157 y el norovirus, que causan diarrea, y pueden propagar algunas infecciones respiratorias como el adenovirus y la enfermedad mano-pie-boca. Estos tipos de gérmenes pueden llegar a las manos después de que la gente use el baño o cambie un pañal, pero también de maneras menos obvias, como después de manipular carnes crudas que tienen cantidades invisibles de caca de animal. Un solo gramo de heces humanas -que tiene el peso de un clip- puede contener un billón de gérmenes 1. Los gérmenes también pueden llegar a las manos si las personas tocan cualquier objeto que tenga gérmenes porque alguien ha tosido o estornudado sobre él o ha sido tocado por algún otro objeto contaminado. Cuando estos gérmenes llegan a las manos y no se lavan, pueden pasar de una persona a otra y enfermar.

Más de la mitad (58%) de los adultos estadounidenses afirman que siempre se lavan las manos con jabón después de ir al baño en casa. Una cuarta parte (25%) dice que se lava con jabón la mayoría de las veces después de ir al baño en casa, mientras que el 10% lo hace algunas veces y el 4% rara vez. Esto ha contribuido en gran medida a la propagación de enfermedades, algo que un lavado de manos más regimentado y el uso de cubiertos mientras se come ayudaron a evitar en generaciones anteriores.

Lavarse las manos previene las enfermedades y el contagio de infecciones a otras personas

 

El lavado de manos con jabón elimina los gérmenes de las manos. Esto ayuda a prevenir las infecciones porque:

  • La gente se toca con frecuencia los ojos, la nariz y la boca sin darse cuenta. Los gérmenes pueden entrar en el cuerpo a través de los ojos, la nariz y la boca y hacernos enfermar.
  • Los gérmenes de las manos sin lavar pueden llegar a los alimentos y bebidas mientras la gente los prepara o los consume. Los gérmenes pueden multiplicarse en algunos tipos de alimentos o bebidas, en determinadas condiciones, y hacer que la gente enferme.
  • Los gérmenes de las manos no lavadas pueden transferirse a otros objetos, como barandillas, tableros de mesa o juguetes, y luego pasar a las manos de otra persona.
  • Por lo tanto, eliminar los gérmenes mediante el lavado de manos ayuda a prevenir la diarrea y las infecciones respiratorias e incluso puede ayudar a prevenir las infecciones de la piel y los ojos.

Enseñar a la gente a lavarse las manos les ayuda a ellos y a sus comunidades a mantenerse sanos. Educación sobre el lavado de manos en la comunidad:

  • Reduce el número de personas que enferman de diarrea en un 23-40% 2, 3, 6
  • Reduce en un 58% las enfermedades diarreicas en personas con sistemas inmunitarios debilitados 4
  • Reduce las enfermedades respiratorias, como los resfriados, en la población general en un 16-21% 3, 5
  • Reduce el absentismo por enfermedades gastrointestinales en los escolares en un 29-57% 7

No lavarse las manos perjudica a los niños de todo el mundo

Alrededor de 1,8 millones de niños menores de 5 años mueren cada año por enfermedades diarreicas y neumonía, las dos principales causas de muerte de niños pequeños en todo el mundo.
mundo 8.

  • El lavado de manos con jabón podría proteger a 1 de cada 3 niños pequeños que enferman de diarrea 2, 3 y a casi 1 de cada 5 niños pequeños con infecciones respiratorias como la neumonía 3, 5.
  • Aunque la gente de todo el mundo se limpia las manos con agua, muy pocos utilizan el jabón para lavarse las manos. Lavarse las manos con jabón elimina los gérmenes de forma mucho más eficaz 9.
  • La educación sobre el lavado de manos y el acceso al jabón en las escuelas pueden contribuir a mejorar la asistencia 10, 11, 12.
  • Un buen lavado de manos en las primeras etapas de la vida puede ayudar a mejorar el desarrollo del niño en algunos entornos 13.
  • Las tasas globales estimadas de lavado de manos después de ir al baño son sólo del 19% 6.

El lavado de manos ayuda a combatir el aumento de la resistencia a los antibióticos

La prevención de las enfermedades reduce la cantidad de antibióticos que la gente utiliza y la probabilidad de que se desarrolle una resistencia a los antibióticos. El lavado de manos puede prevenir alrededor del 30% de las enfermedades relacionadas con la diarrea y alrededor del 20% de las infecciones respiratorias (por ejemplo, los resfriados) 2, 5. A menudo se recetan antibióticos innecesariamente para estos problemas de salud 14. Reducir el número de estas infecciones lavándose las manos con frecuencia ayuda a prevenir el uso excesivo de antibióticos, el factor más importante que conduce a la resistencia a los antibióticos en todo el mundo. El lavado de manos también puede evitar que las personas enfermen con gérmenes que ya son resistentes a los antibióticos y que pueden ser difíciles de tratar.

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